La historia oculta de la UWA: Un éxito en México y un fracaso en EUA

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Cuando Francisco Flores falleció el 8 de mayo de 1987 llevaba 53 años como promotor. Fue en 1934, en la ciudad de Pachuca, donde comenzó a emprender una actividad que para entonces había sido fructífera en varias ciudades del país por más de una década. El desarrollo de la lucha libre profesional en México volvía a tomar su curso, después de que su crecimiento hasta 1911 se había visto mermado (pero no cortado de raíz) durante los años más cruentos de la Revolución Mexicana, volviendo a resurgir a principios de los años veinte.

Para 1933 había ya varias empresas de lucha libre en la Ciudad de México y en la periferia, aunque la historia oficial cuente que era sólo una, la cual, de manera casi mágica, había hecho surgir de la nada un deporte que se arraigaría fuertemente dentro de la cultura popular.

Sin embargo, cuando se habla de la historia de Flores, ésta suele contarse desde que empezó a promover luchas en el Palacio de los Deportes en 1975. De manera recurrente suele decirse que fundó la UWA, y que ésta es una empresa que funcionó hasta mediados de los noventas, principalmente en El Toreo de Cuatro Caminos. Pero como ya lo hemos dicho, la empresa de Flores nunca se llamó UWA.

► La División del Norte y Promociones Mora

Santo Francisco Flores
Santo y el promotor Francisco Flores en los vestidores del Palacio de los Deportes (22 de agosto de 1982).

Flores decidió terminar su acuerdo de colaboración con la Empresa Mexicana de Lucha Libre debido a la misma molestia de otros promotores: Difícilmente les enviaban a los luchadores que solicitaban. Les vendían un paquete que podría incluir o no a algún taquillero.

Esta efervescencia coincidió con el retiro de Salvador Lutteroth, dueño de la EMLL, a los 78 años. Lutteroth era respetado universalmente. Pero respetado a la manera de capo de la mafia. No por nada la NWA lo reconocía como único miembro afiliado en todo el país, y constantemente rechazaba las peticiones de afiliación por parte de otros promotores mexicanos.

Flores no inició propiamente el movimiento de los luchadores rebeldes, los independientes. Dicho movimiento era llamado rebelde debido a su creador: René Guajardo, quien formó una caravana de luchadores de nivel estelar llamada La División del Norte, inspirado en una empresa itinerante de espectáculos que existía desde los años cuarenta, la mítica Caravana Corona, creada por Guillermo Vallejo y su esposa Martha Badager, que recorría principalmente los estados norteños llevando a cantantes de la talla de Pedro Infante, Lola Beltrán, José Alfredo Jiménez y Los Panchos; a comediantes como Resortes, Clavillazo, Viruta y Capulina; e incluso a Santo, el Enmascarado de Plata.

La troupe de luchadores de Guajardo, que tenía su base en Monterrey, requirió de la ayuda de Francisco Flores para poder presentarse en la Ciudad de México sin que la empresa Lutteroth pudiera bloquearlos con ayuda de las autoridades.

Lo que hizo Flores fue trasladar a la Ciudad de México su empresa de Pachuca. Y dado que antes había trabajado en sociedad con Benjamín Mora Horta, el promotor de Puebla, con quien llevaba una gran amistad, le dejó el nombre de Promociones Mora. El señor Mora había fallecido el lunes 17 de diciembre de 1973, mientras estaba en su despacho en la Arena Puebla.

Benjamín Mora Horta.
Benjamín Mora Horta, promotor de la Arena Puebla.

Y así comenzaron las primeras funciones en El Palacio de los Deportes, un local tan grande que tuvieron que usar como gancho las ruletas de la muerte, que hicieron que el recinto fuera conocido como cementerio de las máscaras.

► Nace la Universal Wrestling Association

Entre el valor que Promociones Mora requería estaba el que otorgan los campeonatos. La NWA no aceptaría nunca a Flores, pues sus eventos se realizaban a pocos minutos de distancia de las principales arenas de los Lutteroth. Es por ello que Aníbal fue desconocido como Campeón Mundial de Peso Medio NWA.

En 1975, el periodista Héctor Valero Meré, director de la revista El Halcón, le propuso a Flores crear un organismo que avalara campeonatos. Y si la NWA era «Nacional», la UWA sería «Universal». La Universal Wrestling Association nacía entonces como un organismo para dos promotoras: La División del Norte, en Monterrey, y Promociones Mora, en la Ciudad de México. Y Valero se encargó de publicitar a la UWA como un organismo equiparable con la NWA. Y qué mejor que nombrar como presidente al legendario Lou Thesz.

Thesz solía recorrer los territorios donde décadas antes defendía el Campeonato Mundial de Peso Completo NWA, y aunque en esos días rara vez luchaba, su presencia le daba valor a cualquier empresa. Era la leyenda viviente con letras mayúsculas.

Pero hubo otra empresa que fue avalada por el ficticio organismo.

► La UWA de Tennessee

En febrero de 1976, cuando en México ya existían el Campeonato Mundial de Peso Medio UWA (portado por René Guajardo) y el Campeonato Mundial Semicompleto UWA (portado por Ray Mendoza), fue presentada la UWA en Nashville, Tennessee. 

Para esta aventura, Lou Thesz tuvo la venia de Francisco Flores y el respaldo financiero del promotor de conciertos Buddy Lee y del músico Danny Davis, de la orquesta Nashville Brass. Obviamente los dos últimos ponían el dinero y Thesz su fama y sus contactos.

No era una tarea fácil que esta UWA tuviera éxito, pues surgió como competencia para Nick Gulas, quien ya llevaba cuarenta años promoviendo lucha libre en Tennessee. De hecho, hasta un par de años antes Thesz luchaba de manera regular para él. Así inició una guerra que ambos bandos negaban que fuera tal.

Esto declaró Thesz a la prensa:

“Vamos a hacer cosas que a Gulas no le van a gustar. No creo que sea una competencia, porque tendremos un tipo de lucha distinto, con reglas diferentes. Vamos a enfatizar en la parte de la lucha y en quitarle importancia a personajes y parafernalia”.

Buddy Lee afirmó que no querían sacar a Nick Gulas  del negocio. Ante ello, Gulas dijo:

“Durante los últimos cuarenta años han llegado al menos otras diez empresas buscando sacarme del negocio. Y si ahora no quieren lo mismo, ¿entonces por qué vienen a mi arena las noches del miércoles a poner volantes de 2×1 en los autos estacionados?

«Si quieren sacarme del negocio, les deseo toda la suerte del mundo. Ya pasé por esto, y sé que donde ellos gasten 10 dólares, yo puedo invertir 20 sin quebrar. Seguiré teniendo a los luchadores que ellos no pueden tener, porque los luchadores van a donde está el dinero, y el público irá a dónde estén los mejores luchadores. Al final será el público quien decida cuál empresa se quedará”.

El miércoles 3 de marzo de 1976, la guerra empezó. UWA debutó en el Auditorio Municipal de Nashville, con un duelo entre The Interns I y II, manejados por Dr. Ken Ramey, vs. The Islanders, manejados por “Gentleman” Saul Weingeroff.

Los Interns tenían el personaje de médicos internistas, con máscaras al estilo del Médico Asesino. Los originales fueron Jim Starr y Billy Garrett, que debutaron con esos nombres en 1970 en la empresa de Nick Gulas manejados por Ramey. Esta segunda versión era la de Jim Starr y Tom Andrews, que se enmascararon en 1971, y desde ese año hasta 1975 fueron tres veces Campeones de Parejas del Sur de Estados Unidos NWA, también con Gulas.

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Por su parte, los Islanders eran Afa y Sika Anoai, que desde 1973 luchaban en Stampede Wrestling. Ya se habían hecho un nombre en el territorio de Michigan y comenzaban a brillar en Tennessee. Sería hasta 1979 cuando lograron mayor renombre al llegar al territorio de New York con Vince McMahon.

Ese mismo 3 de marzo, Gulas realizó su habitual cartel en la Fairgrounds Arena con la presencia del sumamente popular Jerry Lawler, acompañado de David Schultz, para enfrentar a Tommy Rich y Bill Dundee, además de The Fabulous Moolah exponiendo el Campeonato Mundial Femenil NWA ante Vickie Williams.

Desde un principio, Gulas cumplió su promesa al presentar carteles fuertes aún a riesgo de no tener ganancias. En un mes había logrado que la UWA cambiara sus fechas a los martes.

Como era usual en la época, una empresa que quisiera tener éxito compraba espacio en las televisoras locales para emitir un programa semanal, que era básicamente un infomercial. Eso fue común en Estados Unidos hasta los 90s, pues la fuente principal de ingresos era la venta de boletos. Así que a partir del 17 de abril comenzó a emitirse una hora de UWA, los sábados a las 2:30 pm, presentada por Lou Thesz y Buzz Benson en el canal 5 de Nashville. Mientras tanto, World Wide Wrestling, el programa de Gulas, se transmitía a las 6:00 pm en el canal 17 y a las 10:30 pm en el canal 2.

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UWA logró reunir un elenco pequeño pero fuerte, con muchos elementos que antes trabajaban con Gulas. El primer Campeón Mundial de Peso Completo UWA fue “Pistol” Pez Whatley. Al parecer no le ganó  el título a nadie; sólo se lo otorgaron. Estaban además Eric the Red, Buzz Sawyer, Mike Boyette y Terry Meeker. Y además de los Interns y los Islanders, había duplas como la de Luis “Arriba” Martínez y Lorenzo Parente y la de “Cowboy” Ray Parker y The Spoiler, manejados por Al Costello, quien fuera el manager de los Fabulous Kangaroos.

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Además del Auditorio Municipal, UWA promovió en la National Guard Armory de Tennessee, en la National Guard Armory de Chattanooga, en el Dreyer Fieldhouse de Fort Campbell, Kentucky, entre otros locales de la zona.

► Algunas rivalidades en la UWA

The Interns y Ken Ramey
The Interns I y II con su manager, Dr. Ken Ramey.

En cuanto al estilo, a pesar de lo que dijera Lou Thesz, no había diferencia con lo presentado por Gulas. Thesz fue enfático al decir que no habría “gimmicks”, en el sentido de trucos promocionales. Pero sí los había.

Por ejemplo, en la rivalidad de Islanders e Interns, el 20 de abril de 1976 se enfrentaron en una lucha de tres contra tres completada por sus managers. Es decir, Afa, Sika y Saul Weingeroff vs. The Interns y Ken Ramey. Ese encuentro a dos de tres caídas fue ganado en la tercera, cuando Afa tenía a unos de los Interns a su merced, pero fue atacado por Ramey con un objeto ilegal sin que el réferi se percatara. Esa interferencia casi no se concreta, pues un aficionado intentó detener a Ramey.

Esto llevó a una revancha el 27 de abril, en la cual la estipulación marcaba un réferi extra que estaría todo el tiempo en la esquina de los Interns para prevenir tácticas ilegales y también para evitar que Ramey se fugara. Sólo así pudieron ganar los Islanders.

Pero la rivalidad siguió, pues el 25 de mayo, Weingeroff y Ramey se enfrentaron en un combate de boxeo a diez rounds que terminó en el quinto cuando Ramey fue noqueado. En la esquina de Weingeroff, además de los Islanders estaba Big Tussie, una celebridad local cuyo verdadero nombre era Carrie Lee Jackson. La señora de color, de más de 100 kilos de peso, se hizo famosa cuando golpeó a tres policías que intentaron multarla en un incidente de tránsito. Y también por varios pleitos legales que le siguieron. Weingeroff anunció que la entrenaría para volverla luchadora profesional.

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La primera aparición de Big Tussie fue el 18 de mayo, en una lucha en la que Luis “Arriba” Martínez y Lorenzo Parente enfrentaron a “Cowboy” Ray Parker y The Spoiler. Allí se utilizó la estipulación del manager enjaulado, que se popularizaría en los ochenta con Jim Cornette. En este caso, Al Costello fue colgado de una jaula para que no interfiriera en la lucha con su picana eléctrica, y la “enforcer” fue Big Tussie. Martínez y Parente ganaron esa lucha en tres caídas.

La UWA también tuvo sus Campeones Mundiales de Parejas. Los primeros fueron “Beautiful” Bruce Swayze y The Spoiler. La Campeona Mundial fue Dora Combs, quien perdió el título ante Peggy Fury.

Entre tanto, Pez Whatley perdió el Campeonato Mundial de Peso Completo UWA con Frenchie Martin y dejó el territorio, yéndose a luchar a Texas en la empresa de los Funk. El 20 de julio, “Cowboy” Ray Parker logró una oportunidad por el título tras vencer a Luis “Arriba” Martínez. Una semana después, el martes 27, Parker destronó a Martin.

► El fin de la UWA

Aunque apenas habían transcurrido cuatro meses, la UWA fue desmoronándose, pues Gulas seguía presentando carteles más atractivos. En agosto los carteles fueron menos, y al parecer Buddy Lee y Danny Davis decidieron dejar la sociedad, pues a partir del 1 de septiembre, sólo se anuncia como “Lou Thesz Presents Wrestling”, con la lucha en la que The Spoiler y “Beautiful” Bruce Swayze defendieron el Campeonato Mundial de Parejas ante Don Green y K.O. Fleetwood.

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Para el 16 de octubre, Lou Thesz está en Fort Lauderdale, Florida, nuevamente haciendo apariciones como réferi especial. En este caso de la lucha en la que The Golden Gladiator defendía el Campeonato Mundial de Peso Semicompleto ante Donny Valentine.

De manera esporádica, “Lou Thesz Wrestling” siguió haciendo eventos en varias ciudades de Tennesse en los meses siguientes, pero ya sin las siglas UWA. En 5 julio de 1978 regresaría con Nick Gulas, donde ostentó el Campeonato de Peso Completo del Sur de Estados Unidos NWA, defendiéndolo ante King Kong Gordon, Joe Palardy y otros en la Fairgrounds Arena.

En su autobiografía Hooker, Lou Thesz no menciona nada sobre su fallida aventura como promotor. Los datos que existen son muy pocos, y ni siquiera en páginas compiladoras como Cagematch se mencionan las luchas de este territorio. ¡Un gran agujero histórico!

Pez Whatley Cagematch
Después de dejar a Gulas a finales de 1975 pareciera que Pez Whatley dejó de luchar hasta que reaparece en julio de 1976 en Texas contra el futuro Bruiser Brody. Whatley se retiró en 1998, después de trabajar en WWF, WCW y en la UWFi de Japón.

► El regreso de Lou Thesz a México

Aunque suele decirse en las listas de la historia del Campeonato Mundial de Peso Completo UWA que Lou Thesz lo ganó en una lucha ante Mil Máscaras efectuada el 15 de agosto de 1977 (variando el resultado entre empate y victoria de Thesz), esa lucha nunca sucedió (hay que tomar en cuenta que el 15 de agosto fue lunes). Seguramente la confusión se originó por la lucha que ambos tuvieron en la Plaza México el 26 de julio de 1975, que fue por el Campeonato Internacional de Peso Completo IWA (una defensa del mexicano que originalmente sería ante Ivan Koloff). Aquí les dejamos la nota escrita por Teddy Baños sobre esa función:

UWA Luchawiki

El mismo Teddy nos da el dato de que el 12 de agosto de 1977, la columna The Ring Post, que escribía en inglés El Enfermero en la revista K.O. anunció el regreso de Thesz:

«Lou Thesz, presidente de la UWA, llegará a Monterrey el 14 de este mes. Se supone que viene a vacacionar, pero apuesto a que traerá consigo sus arreos luchísticos. Simplemente no puede estar lejos de la acción».

Entre esos arreos luchísticos seguramente estaba el título UWA. Lou Thesz fue presentado ante el público mexicano como Campeón Mundial de Peso Completo UWA, declarado así por el presidente de la UWA, que era él mismo. No era la primera vez que Thesz obtenía un título sin ganarlo en el ring.

Thesz era entonces el cuarto campeón, después de Pez Whatley, Frenchie Martin y “Cowboy” Ray Parker. El 21 de agosto, en la plaza de toros «El Progreso», de Guadalajara, Thesz, Rayo de Jalisco y Dr. Wagner enfrentaron a Ray Mendoza, Villano III y César Valentino. Una semana después, el 28 de agosto, expuso el cinturón en esa misma plaza tapatía ante el Ángel Blanco. Posteriormente, El 25 de septiembre defendió el título ante Canek en el Palacio de los Deportes de Villahermosa, Tabasco. Ambas defensas son colocadas de manera errónea en los listados.

Lou Thesz vs. Canek en 1977

Un año después, el 27 de agosto de 1978 perdió el cinturón ante Canek en el Palacio de los Deportes de la Ciudad de México, y con ello Promociones Mora deja de ser empresa de cañonazos para establecerse como una promotora con continuidad en sus historias y con enorme credibilidad a nivel mundial.

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Canek vs. Lou Thesz en el Palacio de los Deportes de la Ciudad de México, con Pompín como réferi | Foto: Gong Magazine.

De manera oficial, se dijo que la sede de UWA estaba en Japon. No pasó mucho tiempo antes de que se estableciera una alianza tripartita entre Promociones Mora, New Japan Pro Wrestling y Capitol Wrestling Corporation, la empresa de Vince McMahon. Y hasta se repartieron puestos en sus cuerpos colegiados: Hisashi Shinma era presidente de WWWF; Francisco Flores era vicepresidente de WWWF y de la NWF; Vince McMahon Jr. llegó a ser presidente de UWA.

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Canek vs. Lou Thesz en el Palacio de los Deportes de la Ciudad de México, con Pompín como réferi | Foto: Gong Magazine.

A la muerte de Francisco Flores en 1987, desapareció Promociones Mora, y se formó una nueva empresa, llamada Lucha Libre Internacional, encabezada por Carlos Máynez (sobrino de Flores), Esperanza Flores, Karloff Lagarde y Canek.

Paradójicamente, Nick Gulas, quien había rotó relaciones con Jerry Jarrett por querer impulsar demasiado a su hijo George Gulas, revivió la UWA en Tennesse en 1986, en una época en la que las empresas tendían a identificarse con siglas para parecer similares a la entonces creciente WWF.

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The Rutherford Courier, 17 de abril de 1986.

Esa UWA siguió existiendo hasta que Gulas decidió retirarse del negocio en 1989, dos años antes de fallecer a los 78 años de edad.

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