Otra gran figura de la lucha libre estadounidense acaba de dejarnos. Falleció Harley Race, uno de los más recordados campeones mundiales. El deceso fue hace algunas horas, perdiendo así una dura batalla contra el cáncer de pulmón. La leyenda había permanecido internada desde julio y había cancelado todas sus actividades para combatir esta enfermedad, pero lastimosamente su estado de salud no progresó. Su defunción se hizo oficial a través de su propia cuenta de Twitter:

«El día de hoy, a las 12:50 de la tarde, perdimos al hombre que luchó hasta el último instante de su existencia. Pronto daremos a conocer más información, pero sólo sepan que amó la lucha libre profesional y a los fans que lo amaban… Harley Race, te amamos».

A mediados de julio, la cuenta oficial de World League Wrestling, la promotora de Race, había publicado una actualización del estado de salud del veterano, en la que se comentó que este fue internado de urgencia cuando iba a una convención en Knoxville, Tenesse. Por eso, WLW  solicitó donaciones a los fans para ayudar a la familia de Race con los gastos.

Harley Race.
Harley Race.

A decir verdad, el estado de salud de Race ya venía en capa caída desde hace años, sobre todo en 2017, cuando sufrió un accidente en el que se quebró ambas piernas.

«Handsome» Harley Race

Harley Race fue uno de los luchadores más laureados en la historia del deporte. Comenzó a ganar reconocimiento a mediado de los 60’s, cuando se unió a las filas de la AWA de Verne Gagne y formó equipo con Larry Hennig. Allí, su rivalidad más conocida fue ante Dick The Bruiser y The Crusher a quienes derrotó para capturar el Campeonato de Parejas junto a The Axe Hennig.

Pero no fue hasta a principios de los 70 cuando definitivamente comenzó a descollar en Norteamérica, puesto que se hizo de un nombre a través de su estilo intenso ante rivales como Dory Funk Jr. Dusty Rhodes y Ric Flair, entre otros grandes. En 1973 capturó por primera vez el Campeonato Mundial de Peso Completo NWA, en ese entonces el galardón más prestigioso a nivel mundial, luego de vencer Dory Funk Jr en Missouri.

Race fue considerado también una leyenda en Japón. Para muchos, «Handsome» Harley era el sucesor de Freddie Blassie en el lejano oriente, y tuvo enormes duelos con lo más granado de los astros de All Japan Pro Wrestling, como Jumbo Tsuruta, Genichiro Tenryu, Abdullah the Butcher e incluso Mil Máscaras.

Y ambos se enfrentaron también en México, pues Race llegó a la legendaria Arena México en 1978. En su presentación hizo tercia con Alfonso Dantés y Sangre Chicana para vencer a Mil Máscaras, El Faraón y Ringo Mendoza.

Una semana después, el 21 de abril, defendió el título NWA ante el Halcón Ortiz.

De ahí en adelante, la carrera de Race sólo fue cuesta arriba, puesto que se convirtió en uno de los hombres de confianza de la NWA y una de las máximas atracciones que tuvo el pancracio a nivel mundial. Y eso, sumado a su intenso estilo que lo llevó a tener algunas de las batallas más viscerales en la historia de la lucha. Ocho veces campeón mundial es algo que hoy se dice fácil, pero en tiempos de Harley Race era una verdadera hazaña.

Harley Race Bob Backlund Vince McMahon
Vince McMahon Sr. con Bob Backlund (Campeón Mundial de Peso Completo WWF) Y Harley Race (Campeón Mundial de Peso Completo NWA).

En el ocaso de su carrera, Race tuvo una breve etapa con WWE, la cual es tan olvidable y gris que se le recuerda más como manejador de Big Van Vader en WCW.

Descanse en paz. 

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